The Fastest CatThe Fastest CatGelegenheidsverslaggever Jan van Hylckama Vlieg was er 19 jaar geleden bij toen Jaguar het vijftig jarig jubileum van hun eerste Land Speed Record vierde in het Belgische Jabbeke.

1949, België heeft haar eerste autosnelweg aangelegd, de verbinding tussen Brussel en Oostende. De weg wordt nog amper gebruikt, omdat de afgewerkte stukken ophouden ergens midden in de West-Vlaamse velden, dicht bij het kleine plaatsje Jabbeke. Dit stukje snelweg blijkt het beste verkeersvrije vlakke rechte stuk weg te zijn, dat de Engelse fabrikant Jaguar kan vinden om te zien hoe hard de in 1948 gelanceerde XK120 zal kunnen gaan. Met een prototype van de XK120 steekt testpiloot Ron ‘Soapy’ Sutton het Kanaal over, om op 30 mei 1949 de proef op de som te nemen. Het prototype wordt zorgvuldig voorbereid met modificaties aan de bodemplaat en een koepel over de passagiersplaats. Ook wordt de standaard voorruit vervangen door een klein, scherm.

The Fastest Cat

The Fastest CatHet is mooi weer op die 30e mei en Sutton doet, waarvoor Jaguar naar het vasteland gekomen is, hij behaalt een gemiddelde snelheid van 132,598 mph (213,386 km/u). Nooit eerder werd zo’n hoge snelheid met een productiewagen behaald. De Jaguar XK120 én Jabbeke zijn op slag beroemd! Vier jaar later, op 20 oktober 1953, stuurt Jaguar nogmaals een testpiloot naar Jabbeke. Norman Dewis verpulvert het record van Sutton en laat op het stuk snelweg één mijl lang een gemiddelde snelheid van 277,47 km/u noteren, de hoogste snelheid, die een Jaguar XK ooit zou halen. Toch blijft het eerste record, dat van Sutton, als belangrijkste mijlpaal in de boeken staan. Reden voor Jaguar om een ’50th Anniversary Jaguar Jabbeke Record Celebration’ te organiseren op 29 en 30 mei 1999. In samenwerking met de gemeente Jabbeke wordt hetzelfde stuk weg geheel afgesloten, zodat de omstandigheden van 1949 exact kunnen worden gekopieerd. Jaguar maakt van deze gebeurtenis gebruik om ook de splinternieuwe XK180 te presenteren.

The Fastest Cat

The Fastest CatRon Sutton is er in ’99 niet meer bij, hij overlijdt in 1957 op 62 jarige leeftijd, Norman Dewis, inmiddels 79 jaar oud, rijdt zelf met de XK120 die hij 45 jaar eerder naar zulke grote hoogten wist te sturen. Daarnaast geven diverse Jaguar clubs uit Engeland, België en Nederland acte de présence en uiteraard wordt er veel gereden op het beroemde stukje van de N377. Vandaag is het precies 69 jaar geleden dat de Jaguar XK bij Jabbeke zijn eerste ‘Land Speed Record’ vestigde, als het aan Norman Dewis ligt zal hij er volgend jaar zeker bij zijn om ondanks zijn zwakke gezondheid het record te vieren dat hij zelf vijf jaar later met zijn legendarische record wist te overtroeven. Hij zal dan tenslotte pas 99 jaar oud zijn.

The Fastest Cat

The Fastest CatIn 1999 schrijft een gelukkige winnaar van een prijsvraag naar aanleiding van het vijftig jarig jubileum van Ron ‘Soapy’ Sutton’s record het volgende: ‘250 kilometer per uur, op de openbare weg. En dat in België. Ik kan slechts met moeite het gevoel onderdrukken stiekem iets te doen wat niet mag, maar wat o zo lekker is. Of het gevoel dat aan het einde van de weg een grijnzende rijkswachter staat, het bonnenboekje al in de hand… Maar vandaag mág het, vandaag stroomt de adrenaline in mijn bloed net zo snel als de brandstof in de grommende V8 wordt gespoten. Het fraaie leer en aluminium in het interieur van de XK180 maakt het genieten compleet. Jammer dat dit gevoel maar van korte duur is. Zó lang is dat stukje N377 bij Jabbeke nu ook weer niet…’
Jan van Hylckama Vlieg

The Fastest Cat