15352625294_d12b130fff_kEn zo sta je midden tussen de bollenvelden oog in oog met een schitterende Studebaker Bulletnose. Het legendarische ontwerp van Raymond Loewy is misschien wel de bekendste Studebaker ooit.

Een passie ontstaat niet zomaar. Vaak is er een aanleiding in onze vroege jeugd die er aan ten grondslag ligt. Zo ook bij Piet Nicola, als kleine jongen woont hij naast hotel ‘Het Bruine Paard’ in Sassenheim, midden in de bollenstreek. Normaal is het parkeerterrein gevuld met Opeltjes en Kevertjes, maar opeens staat hij oog in oog met een Studebaker. Wanneer de Amerikaanse eigenaar hem ook nog een lift aanbiedt naar het dichtstbijzijnde pompstation is Piet verkocht.

15972925921_9daa06ad40_k

15974893405_a65a818039_kHenri Studebaker is landbouwer en wagenmaker. Rond 1840 verhuist hij naar Ohio, waar hij zijn 5 zonen wagens leert maken. Hun fortuin maken de jongens met kruiwagens tijdens de goldrush halverwege de negentiende eeuw. In 1868 vormen de broers samen de Studebaker Brother’s Manufacturing Company. Hun motto is Always give more than you promise. Het bedrijf richt zich op burgers en landbouwers. In 1897 begint Studebaker te experimenteren met voertuigen voorzien van een elektromotor. De eerste auto wordt in 1902 geïntroduceerd. Kort daarop, in 1904, verschijnt de eerste Studebaker met benzinemotor. In 1920 verhuist Studebaker de autoproductie van Detroit naar South Bend Indiana. Beetje bij beetje wordt het familiebedrijf de op drie na grootste autobouwer van de VS.

banner breed cc films-1

15352631924_591dd54817_kDoor de beurskrach van 1929 en de daaropvolgende recessie staat Studebaker in 1933 een eerste keer aan de rand van het faillissement. Het zijn moeilijke jaren voor de autoindustrie. Toch staat Studebaker van pakweg 1920 tot in het begin van de jaren zestig garant voor veel technische en stilistische mijlpalen in de geschiedenis van het automobiel. Opmerkelijk zijn daarbij eigenlijk alle Studebakers die vanaf 1938 worden getekend door niemand minder dan Raymond Loewy, ontwerper van onder andere het legendarische Coca Cola-flesje, maar bijvoorbeeld ook het Shell-logo. Begin jaren 50 zorgen hoge loonkosten er wederom voor dat Studebaker er slecht voor staat. Kwaliteitsproblemen en een langdurige prijsoorlog tussen General Motors en de Ford Motor Company drijven Studebaker diep in de rode cijfers. In 1959 kent Studebaker nog een korte herleving met de introductie van de Lark. De succesvolle compact zorgt dat er nog een keer zwarte cijfers worden geschreven. In 1961 worden echter alweer verliezen geleden en lijkt een faillissement echt onafwendbaar. De productie van Studebaker verhuist naar Canada, waar in 1966 de laatste Studebaker wordt geproduceerd.

15788883339_100cc7f791_kVoor Piet Nicola is het merk nog steeds springlevend. Zijn verzameling Studebakers geeft een goed beeld van hoe kleurrijk het merk door de jaren heen is geweest. Daarbij is de Bulletnose, wellicht wel Studebakers meest bekende creatie, een absoluut pronkstuk. Terugkijkend op wat de Amerikaanse auto-industrie in de jaren 50 voort heeft gebracht, is Studebaker qua vormgeving wellicht wel het meest onderscheidend geweest. Hoewel relatief kleine merken ook toen al moeite hadden de de grote slagen die de auto-industrie maakte qua ontwikkeling bij te benen, blijft Studebaker altijd vooruitstrevend binnen haar zelf gecreëerde segment.

15788890239_76876c1b20_k

banner breed cc films-1

15787518068_67970b7681_kDe deuren van Hotel ‘t Bruine Paard zijn al even geleden gesloten en de toeristen laten zich nu meestal per luxe touringcar door de bollenstreek rijden. Toch is dankzij Piet Nicola de kans om op een zonnige dag oog in oog te staan met een prachtige Studebaker nog steeds aanwezig.